Kitaplar, filmler ve televizyon şovları sayesinde, birçok insan basmakalıp olarak özel dedektiflik hakkında net bir zihinsel imaja sahiptir. Genellikle, işi ya yanlış davranışın kanıtı bulmak ya da durumu tekrar düzeltmeye çalışmaktadır. Bunu yapmak için, bazen sahte iddialar ve sahte kimlik yardımı ile tanıklardan ve komşulardan faydalı bilgiler alır. Görgü tanıkları dinler, fotoğraf çeker, binaları arar ve başkalarının gözden kaçırmış olabileceği ipuçlarını takip eder. Bazen, merakları onu belaya sokar ve olması gerekmeyen bir yere yakalanmaları durumunda hızla olay yerinden uzaklaşır. Ama sonunda, sıkıntılı olan müşterisine geri döner ve davayı çözdüğünü bildirir.

Sherlock Holmes, Philip Marlowe ve 1940’lardan ve 50’lerden gelen birçok film kahramanları da dahil olmak üzere birçok kurgusal dedektif bu görüntüye katkıda bulundu. Adrian Monk, Galip Derviş ve Veronica Mars gibi günümüzün popüler kültür dedektifleri, eski meslektaşlarından biraz daha tuhaf. Kesinlikle eski dedektif gibi giyinmezler, şüpheli mahallelerde çalışırlar, hatta kendilerine özel dedektifler bile demezler. Bununla birlikte, hala doğru bilgileri, doğru zamanda elde etmek konusunda usta olan kahramanlar olarak görünürler. Ama özel dedektiflerin bu üstün özelliklerinin ne kadarı gerçekten doğru? Kurguda tasvir edilen olaylardan kaç tanesi gerçekten mümkün veya yasal?

Olguyu kurgudan ayırmanın ilk adımı, özel bir dedektifin tam olarak ne olduğunu tanımlamaktır. Esasen, özel dedektif gerçekleri öğrenmek ve ipucu toplamak için para ödenen kişilerdir. Polis dedektiflerinin veya olay yeri araştırmacılarının aksine, genellikle hükumet yerine özel vatandaşlar veya işletmeler için çalışırlar. Her ne kadar bazen suçların çözülmesine yardımcı olsalar da, kolluk kuvvetleri değildir. Görevleri, suçluları tutuklamak ya da kovuşturmak değil bilgi toplamaktır.

Tüm bunları yaparken aynı zamanda kanuna karşı herhangi bir yanlış işlemde bulunmamalıdır. Özellikle yasaları iyi bilmeli ve yasalar karşısında zor durumda bırakabilecek herhangi bir harekette bulunmamalıdır. Ayrıca delil elde ederken insanların özel hayatlarına müdahale sayılabilecek herhangi bir girişimde bulunmamalıdır. Aksi takdirde ortada altından kalkılamayacak sorunların çıkmasına neden olabilir ve hakkında cezai işlem başlatılabilir. Bundan dolayı attığı her adımı iyice hesap ederek atması gerekmektedir.